Japansk whisky
Japan har i den grad formået at etablere sig i whisky-verdenen som en seriøs spiller på linje med store whiskylande som Skotland, Irland og USA. Og det på trods af at industrien i Japan er under 100 år gammel, og at man kun har en håndfuld destillerier.
Det er nu ellers mest den lokale drik sake som man forbinder med Japan. Sake gæres på ris, og destilleres den, kaldes den shochu.
Der er to vigtige personligheder, når man snakker om Japansk whisky: Masataka Taketsuru og Shinjiro Torii. Taketsuru tog til Skotland i 1918 for at lære om whisky. Det fik han gennem studier i Glasgow og praktisk arbejde på destillerier i Speyside og Campbeltown. Og han vendte endda hjem til Japan nogle år efter med en skotsk kone.
I 1921 slog han sig sammen med Shinjiro Torii for at bygge Japans første destilleri på den nordlige ø Hokkaido – den del af landet, han troede mest afspejler Skotland. Men Torii frygtede, at dette var for langt fra forretningslivet i det central Honshu, og fik Taketsuru overbevist om at bygge Yamazaki i udkanten af Kyoto i 1923. Taketsuru fungerede som Yamazakis første destillerimanager indtil 1934, hvor han besluttede sig at realisere sin drøm om et destilleri på Hokkaido, som kom til at hedde Nikka, ved Yoichi. I dag mere end 80 år efter er det stadig de to destillerier, som sammen med Suntory og Nikka dominerer den japanske whiskyindustri.
Det egentlige gennembrud for japansk whisky kom egentlig først for godt 15 år siden, og det var en film, som skabte opmærksomheden. Filmen ”Lost in Translation” af Sofia Coppola foregår i Tokyo og handler om tilblivelsen af en whisky reklame for Suntory. Filmen fik i den grad folk på vores breddegrader til at få øje på japansk whisky, og da whiskyguruen Jim Murray i 2014 kårede Yamazaki Single Malt Sherry 2013 som verdens bedste whisky foran en række verdens mest anerkendte whiskyer fra Skotland, USA og Irland, blev interessen kun større for japansk whisky.
Stilen minder nok mest om skotsk whisky, og det skyldes nok især, at Skotland er forbilledet. En stor del af malten importeres da også fra Skotland, og destilleringen foregår på pot still som i Skotland. Men man benytter ofte fade lavet af mizunara eg. Mizunara er en ekstremt lokal trætype, som har ekstreme mængder af vanillin men er meget blød og porøs. Det betyder, at den er svær at lagre whisky på i mange år, og i dag benyttes oftest sherry- og bourbonfade, hvorefter whiskyen afsluttes på mizunara fade. Mizunara er kendt for at give en enestående aromatisk og delikat whisky med en distinkt smag af eksotisk frugt, især kokos. Stilen er som en Speyside men mere floral og meget silkeblød i udtrykket. Måske en anelse mere eksotisk i præget, hvilket skyldes mizunara-egefadene.
Japanerne indkøber ikke whiskyer fra andre destillerier for at lave deres egne særlige blandinger, sådan som skotterne gør. I stedet skaber hvert destilleri sine mange forskellige husblandinger ved at bruge et stort udvalg af kobberkar og træfade. Men de senere år er der også importeret skotsk malt whisky, som benyttes som et ekstra krydderi i blends.
De fleste destillerier ligger i dag på hovedøen Honshu. Her er klimaet meget nordeuropæisk. Herudover finder man stadig Yoichi på Hokkaido i nord.
På Nikkas Yoichi-destilleri opvarmes karrene stadig over glødende kul, i stedet for med damp, hvilket giver deres single malt-whiskyer en rigere, mere tørveagtig smag.
Og Yamazaki-destilleriets brug af helt friske mizunara-egefade bidrager med aromaer af tempelrøgelse og sandeltræ. Klimaet og landskabet er også afgørende faktorer for smagen.
Whiskyer, der bliver produceret i højderne, sådan som på Suntorys Hakushu-destilleri i de sydlige japanske alper, er betragteligt renere og mere sprøde end dem fra Fuji-Gotemba-destilleriet, der bruger smeltevand fra bjerget Fuji.

Destillerier
Der er 18 aktive destillerier i Japan:
Yamazaki: Åbnet 1924. Ejet af Suntory
Hakushi: Åbnet 19736. Ejet af Suntory
Yoichi: Åbnet 1936. Ejet af Nikka
Miyagikyo (tidligere Sendai): Åbnet 1969. Ejet af Nikka
Fuji Gotemba: Åbnet 1973. Ejet af Kirin. Specielt kendt for deres grain whisky
Chichibu: Åbnet 2008. Ejet af Ichiro Akuto
Mars Shinshu: Åbnet 1985-1994, åbent igen 2011. Ejet af Hombo
Akkeshi: Ejet af Keiichi Tiita. Røgede whiskyer
Asaka: Ejet af øl-producenten Sasanokawa
Nukada. Ejet af øl-producenten Kiuchi
White Oak: Åbnet 1919. Ehet af Hirachi Familien
Okayama: Ejet af øl-producenten Miyashita
Nagahama: Ejet af øl-producenten Nagahama
Chita: Ejet af Suntory
Shizuoka: Åbnet 2014. Ejet af Taiko Nakamura
Tsunuki: Ejet af Mars Shinshu.
Helios
Saburomaru. Ejet af Wakatsuru

Lukkede:
Karuizama (1955-2006)
Yamanashi (1960-1984)
Shiojiri
Nishinomiya
Kawasaki
Hanyu (1946-1984)
Kagoshima (1949-1984)